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英国大众科学阅读的兴起

网络整理 2019-07-19 00:33

19世纪是英国大众阅读全面兴起的时代。随着机器大工业的深入发展,特别是蒸汽动力和铁路运输的引入,英国书籍的生产和分销能力提升,书籍的印刷成本和销售价格有所下降。书籍阅读不再为贵族和精英所独享,中产阶级、工人阶级为主体的普通大众开始成为书籍阅读的主要群体。致力于实用知识和改革思想传播的知识人和出版人,对大众阅读的兴起发挥了重要作用。大众阅读的内容主要包括文学、宗教、哲学、法律、科学等大类。19世纪以前,文学和宗教书籍居于主导地位。19世纪早期,随着科学革命的深化和科学普及的展开,科学书籍的地位快速上升,成为大众阅读市场中的后起之秀。

大众科学阅读兴起于19世纪20年代,其标志性事件是1827年“实用知识文库”的推出。该文库由实用知识传播协会发起,这是一个具有功利主义色彩的科学知识普及团体。该文库主要由伦敦出版商查尔斯·奈特出版,每两周出版一卷,采用较便携的小开本形式。主要聚焦科学主题,一卷就某个深奥科学主题进行深入浅出的专门讲述,邀请该领域最知名的科学家撰写,如万有引力由数学家、天文学家乔治·艾里执笔,微积分由数学家、逻辑学家奥古斯都·德·摩根执笔,植物生理学由植物学家约翰·林德利执笔。该文库共出360卷,单册售价6便士,第一卷就售出3万余册,其后几年每卷的销量大都超过2万册。在协会的支持下,奈特还推出《一便士杂志》《一便士百科》等,自然知识、科学发现和技术发明是其核心内容。由于价格低廉、知识广博,其读者群更为庞大,《一便士杂志》的销量一度达到20万册。

在实用知识传播协会的带动下,一些知名出版社开始进入大众科学阅读市场。1829年,伦敦出版商约翰·默里推出“家庭文库”,共出53卷,单册售价5先令。其中包括物理学家戴维·布儒斯特执笔的《艾萨克·牛顿爵士的一生》《关于自然神力的通信》等。默里还在1830年成功出版《旅途中的慰藉》,该书由化学家汉弗莱·戴维执笔,是作者离世之前对科学本质和终极意义的沉思录。该书采用对话体和文学化的叙述方式,其中一段对话通过主人公“陌生人”之口,生动形象地讲述了地球自熔岩冷却到人类诞生的漫长历史。文笔流畅,带有诗体色彩,出版后深受读者喜爱。

1829年,伦敦出版商朗文推出“珍藏版百科全书”系列,共133卷,单册售价6先令。该百科全书由狄奥尼修斯·拉德纳主编,包括制造工艺、传记、历史、自然志、自然哲学等五个部分。采用专题讲述而不是条目罗列的形式,内容不再刻板严肃,为大众读者所欢迎。1833年,爱丁堡出版商威廉·利扎斯推出“博物学家文库”,共41卷,单册售价6先令。该文库由博物学家威廉·贾丁主编,主要包括鸟类、鱼类、昆虫、哺乳动物等四个部分,不仅有昆虫学家詹姆斯·邓肯等人的专业文字撰写,还有画家爱德华·利尔等人的精美配图,制作质量上佳,深受读者喜爱。

19世纪后期,大众科学出版和阅读的热情依然不减。1866年,伦敦出版商麦克米伦成功推出《初级生理学教程》《初级化学教程》。前者由生物学家T.H.赫胥黎执笔,共售出20万册;后者由化学家H.E.罗斯科执笔,共售出43万册。该时期甚至出现由业余人士撰文的大众科学期刊,如1859年创刊的《化学新闻》周刊,1865年创刊的《闲话科学》周刊。

19世纪英国科普读物的阅读者中,工厂主、律师、医生、教师等中产阶级占据绝大多数,他们的知识水平和收入水平较高,可以轻松购买家庭文库、博物学家文库、珍藏版百科全书等。事实上,推出这些文库的出版商也是这样定位其读者群的。实用知识文库的读者定位则有所不同,主要面向工人阶级,包括产业工人、手工工匠等。对于他们来说,几个便士的消费能力是可以承受的,一便士读物如《一便士百科》更是不在话下。然而,实际情况却并非如此,实用知识文库的主要读者群不是工人阶级,而是中产阶级。一个重要原因是,尽管超过半数的工人会签名写字,但阅读能力特别是科学阅读的能力有限。部分科学主题本身深奥难懂,即使进行通俗化、文学化加工,对于那些只有基本识字能力和理解能力的工人来说,也需要付出较大的精力和时间成本。

19世纪是一个大众阅读的时代,科学阅读不仅是大众阅读的新兴领域,而且成为重要领域,可谓异军突起。出现此种现象的原因在于以下方面:

一是科学知识生产特别是科学革命提供的丰富题材。当19世纪初大众出版和大众阅读在英国开始兴起的时候,科学界早已为大众阅读准备了丰富而有趣的科学知识,以及科学发现的故事。在第一次科学革命中,牛顿提出万有引力定律等经典力学的主要理论,极大地启迪了启蒙时代的思想家们和科学家们。在18世纪的科普作品中,牛顿的科学发现和科学思想占据着很大的篇幅,到19世纪依然如此。另外,第二次科学革命正在全面展开,科学知识出现爆发式增长,为大众出版和大众阅读提供了源源不断的新题材。这些新知识和新题材主要包括道尔顿的科学原子论、法拉第的电磁感应说、焦耳的能量守恒与转化定律、达尔文的生物进化论、麦克斯韦的电磁理论等。

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